El concepto de energía perfecta de Nikola Tesla finalmente se ha hecho realidad.

Los científicos han soñado con crear energía a partir del aire durante más de un siglo. Nikola Tesla ya estaba experimentando en estas direcciones en la década de 1930. Pero recientemente, los llamados a la fertilización energética perfecta se han vuelto más fuertes. Dejar los combustibles fósiles a tiempo para evitar lo peor de la crisis climática sería el esfuerzo cooperativo más grande que el mundo jamás haya intentado, y el imperativo ha llevado a los científicos a soñar en grande. Parte de la lluvia de ideas y la experimentación resultantes suenan como si hubieran sido arrancadas de las páginas de una novela de ciencia ficción o son más una ilusión que una metodología. Pero los científicos están cada vez más cerca de hacer posible lo imposible: recolectar energía del aire.

En 2021, investigadores de la Universidad Americana de Amherst en Massachusetts anunciaron que lo habían inventado. dispositivo llamado Air-gen, abreviatura de generador accionado por aire. El dispositivo puede usar proteína natural para cambiar la humedad en el aire circundante para generar electricidad. Esto se hace usando una membrana que consiste en nanocables de proteína derivados de la bacteria Geobacter sulfurreducens. El equipo de investigación afirmó que esta tecnología «podría tener implicaciones emocionantes para el futuro de las energías renovables, el cambio climático y la medicina». La película, que tiene solo unas pocas micras de espesor, ha demostrado su eficacia. “Estamos literalmente generando electricidad de la nada. Air-gen produce energía limpia 24/7. Esta es la aplicación más fascinante y emocionante de los nanocables de proteínas hasta la fecha”, explica el investigador y autor del artículo, Jun Yao.

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Un año después, en 2022, la Unión Europea comenzó a financiar un nuevo proyecto llamado RECEPTOR – que también pretende generar energía a partir de la humedad atmosférica, pero en este caso utilizando células de óxido de circonio, un material cerámico utilizado en todo tipo de aplicaciones, desde implantes dentales hasta barras de combustible nuclear. «Hace siete años, mientras estudiaban las propiedades de los nanomateriales hechos de óxido de circonio, los investigadores comenzaron a ver evidencia de higroelectricidad», la revista Horizon de la Comisión Europea. informes en diciembre. Han recorrido un largo camino en los últimos siete años, pero la tecnología aún está muy lejos de ser escalable y práctica. Actualmente, «una placa de 8 por 5 centímetros de su material puede producir aproximadamente 0,9 voltios en el laboratorio con aproximadamente un 50% de humedad», o aproximadamente la mitad de la producción de una batería AA.

Ahora, solo este año, los científicos de la Universidad Monash de Australia han logrado una vez más un gran avance en la conversión de aire en energía. Esta vez es el material clave. Una enzima llamada Huc. La enzima se encuentra en la bacteria Mycobacterium smegmatis, prima de las bacterias responsables de la tuberculosis y la lepra. Huc ya es un centro neurálgico de conversión de aire en energía, utilizado por bacterias para crear energía en entornos extremos con pocas otras fuentes de energía.

Una vez extraída, los investigadores dicen que la enzima podría usarse «para alimentar una variedad de pequeños dispositivos eléctricos portátiles». […] incluyendo sensores biométricos, monitores ambientales, relojes digitales y calculadoras o computadoras simples”. Hasta ahora, los diversos usos de Huc son más un experimento mental que una hipótesis comprobada, pero los científicos responsables creen que Huc tiene potencial para la grandeza. «Cuando le das a Huc hidrógeno más concentrado, produce más electricidad», dijo el autor principal, Rhys Grinter. «Lo que significa que podría usarlo en celdas de combustible para alimentar dispositivos más sofisticados como relojes inteligentes o teléfonos inteligentes, computadoras portátiles más sofisticadas y tal vez incluso un automóvil».

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Es evidente que los proyectos para generar energía a partir del aire todavía están en pañales, pero sería difícil exagerar las implicaciones potenciales si una de estas tecnologías fuera a escala. La generación de energía a partir del aire resolverá muchos problemas relacionados con el cambio climático y otras externalidades ambientales negativas asociadas con la producción de energía. Además, una tecnología como la enzima bacteriana teóricamente estaría disponible en cualquier parte del mundo, lo que haría que la geopolítica de la producción de energía fuera más equitativa y descentralizada. En resumen, podría derribar la economía mundial tal como la conocemos. Un día.

Por Haley Zaremba para Oilprice.com

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