Un científico descubrió accidentalmente el cerebro más antiguo de todos los vertebrados. Alerta científica.

El paleontólogo Matt Friedman se sorprendió al descubrir los restos de un cerebro de pez de 319 millones de años de antigüedad mientras realizaba pruebas de microtomografía computarizada para un proyecto más grande.

“Tenía todas estas cualidades y me dije a mí mismo, «¿Es realmente un cerebro lo que estoy mirando?» dice Friedman de la Universidad de Michigan.

“Así que acerqué esa parte del cráneo para hacer un segundo escaneo de mayor resolución, y estaba muy claro que era exactamente lo que se suponía que era. Y solo porque este era un ejemplo tan obvio que decidimos. para ir más lejos».

Por lo general, los únicos rastros que quedan de una vida tan antigua provienen de las partes duras de los animales que se conservan más fácilmente, como sus huesos, ya que los tejidos blandos se descomponen rápidamente.

Pero en este caso, un mineral denso, posiblemente pirita, se introdujo y reemplazó el tejido, que probablemente se había conservado por más tiempo en el ambiente con poco oxígeno. Esto permitió que los escaneos revelaran detalles de los nervios craneales y los tejidos blandos del diminuto pez. Coccocephalus wildi.

El espécimen antiguo es el único de su tipo, por lo que, aunque ha estado en manos de los investigadores desde que se describió por primera vez en 1925, esta característica permaneció oculta porque los científicos no se arriesgarían a utilizar métodos de investigación invasivos.

«Aquí hemos encontrado una conservación notable en un fósil que ha sido examinado varias veces antes por varias personas durante el siglo pasado». explica Friedman:

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«Pero debido a que tenemos estas nuevas herramientas para mirar dentro de los fósiles, nos revela otra capa de información».

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Este pez estuarino prehistórico probablemente se alimentaba de insectos, pequeños crustáceos y cefalópodos persiguiéndolos con aletas sostenidas por varillas óseas llamadas rayas.

Rayfish, subclase Actinopterygiimaquillaje más de la mitad de todos los vertebrados están vivos hoyincluidos los atunes y los caballitos de mar, y 96 por ciento de todos los peces.

Este grupo se separó de los peces con aletas lobuladas, algunos de los cuales eventualmente se convirtieron en nuestros antepasados, hace unos 450 millones de años. C. salvaje luego tomó su camino evolutivo a partir de grupos de peces que aún viven hoy hace algunas decenas de millones de años.

«Los análisis colocan a este taxón fuera del grupo que contiene todas las especies vivas de peces con aletas radiadas», dijo Rodrigo Figueroa, paleontólogo de la Universidad de Michigan, y sus colegas. escribir en su periodico.

«Detalles de la estructura del cerebro cococéfalo por lo tanto, tiene implicaciones para las interpretaciones de la morfología neuronal en las primeras etapas evolutivas del linaje de vertebrados principales».

un pez eclosionado ilustrado con un primer plano de su estructura cerebral
Representación artística del pez de 15 a 20 centímetros de largo (6 a 8 pulgadas de largo) y su estructura cerebral. (Marcio L. Castro)

Algunas características del cerebro se habrían perdido debido al proceso de descomposición y preservación, pero el equipo aún pudo distinguir detalles morfológicos específicos. Esto les permitió ver que el desarrollo de este cerebro anterior prehistórico era más similar al nuestro que al de otros peces nadadores de rayas vivos en la actualidad.

“A diferencia de todos los peces nadadores de rayas, el cerebro cococéfalo se pliega hacia adentro». notas Friedman: «Entonces, este fósil captura el período anterior a la evolución del cerebro de los peces con aletas radiadas. Esto nos da algunas limitaciones sobre cuándo evolucionó este rasgo, algo que no sabemos bien hasta que haya nuevos datos disponibles. cococéfalo«.

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Este pliegue hacia adentro se conoce como cerebro anterior secretor; al igual que nosotros, los dos hemisferios del cerebro aparecen en un espacio hueco como una «c» y su imagen especular se une. En comparación, el cerebro anterior que se ve en los peces con aletas radiadas que aún viven tiene dos lóbulos inflados con solo una pequeña hendidura entre ellos.

Los investigadores quieren escanear otros fósiles de peces en las colecciones del museo para ver qué otros signos de tejido blando podrían estar al acecho en el interior.

«La conclusión importante es que este tipo de partes blandas se pueden conservar y se pueden conservar en fósiles que hemos tenido durante mucho tiempo. este es un fósil que se conoce desde hace más de 100 años». dice Friedman:

“Es por eso que conservar las muestras físicas es tan importante. Porque quién sabe, dentro de 100 años, qué podría hacer la gente con los fósiles de nuestras colecciones».

Esta investigación ha sido publicada Naturaleza.

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